Patagonia, 16 de Diciembre de 2018
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La fiebre del oro en la Patagonia – Parte II

Continuamos aqu√≠ la historia que comenzamos a contarle en nuestro art√≠culo anterior. Julio Popper, el intr√©pido rumano, se instala en Tierra del Fuego y funda El P√°ramo, un establecimiento dedicado a la extracci√≥n de oro. Pero no s√≥lo se ocupar√° de eso. Este personaje que camina todo el tiempo en el borde del mito, inventar√° y patentar√° maquinarias, acu√Īar√° moneda y hasta tendr√° su propio “ej√©rcito” para defenderse de los saqueadores.

Se observa al Ingeniero rumano Julio POPPER, durante su exploraci√≥n a laRecordemos que a fines de 1887, Julio Popper se dirig√≠a de regreso a Tierra del Fuego con los papeles que lo habilitaban para explotar los yacimientos de arenas aur√≠feras que pudiera encontrar¬†(ver primera parte de esta nota). En esa √©poca, una de las preocupaciones del gobierno era lograr el establecimiento de poblaciones en esta alejada regi√≥n del pa√≠s. Muy poco tiempo antes se hab√≠a firmado el Tratado de L√≠mites con Chile y la “fiebre del oro”, que se hab√≠a desatado con los primeros descubrimientos, no hac√≠a m√°s que crear dificultades adicionales. Las “playas con arenas de oro” se encontraban justamente en el lado opuesto de la Isla, separadas de Ushuaia por monta√Īas y en una zona de muy dif√≠cil control.

Popper era ante todo un explorador. Le gustaba recorrer lugares inhóspitos, bautizando a su paso lo que iba descubriendo, sintiendo ese vértigo de los pioneros. Pero él quería algo más y el descubrimiento de las ricas arenas en las playas de la zona norte de la Bahía de San Sebastián le brindó la oportunidad que estaba buscando: ser un pionero en obtener oro mediante un emprendimiento minero productivo.

Se instal√≥ en medio de un paisaje desolado, barrido por los vientos al que le puso como nombre “El P√°ramo”. Nombre deprimente para todos menos para √©l que lo consideraba un desaf√≠o. Se dirigi√≥ primero a Punta Arenas para reclutar personal. No le prestaron demasiada atenci√≥n. Ya hab√≠a pasado el furor de los primeros descubrimientos de oro en el Cabo V√≠rgenes y nadie cre√≠a que pudiera hacerse fortuna con esa actividad. Pero cuando el oro extra√≠do por Popper comenz√≥ a circular en la peque√Īa poblaci√≥n del Estrecho de Magallanes, los interesados surgieron r√°pidamente. Y no todos ten√≠an buenas intenciones.

Cuenta uno de los hombres de Popper que un d√≠a al amanecer vieron a lo lejos unos toldos con bastante gente. Eran marineros desertados, presidiarios evadidos, gente de todas las razas que ven√≠an de Punta Arenas “para ver”.

Esto provoc√≥ el inicio de una serie de incidentes cada vez m√°s fuertes. En uno de ellos Popper se veng√≥ muy duramente de unos saqueadores que hab√≠an aprovechado uno de sus viajes a Buenos Aires para arrebatarle 24 kilos de oro. El rumano los persigui√≥, los alcanz√≥, los sorprendi√≥ y “logr√≥ restablecer el orden interior del establecimiento”, seg√ļn su propio relato. Al parecer, lleg√≥ incluso hasta ponerlos en prisi√≥n, cuando en realidad no ten√≠a la autoridad necesaria para hacerlo, y los devolvi√≥ a Punta Arenas bastante maltrechos (la mayor√≠a de los usurpadores eran chilenos). Esto provoc√≥ la queja formal del gobierno chileno. Valga este episodio como una muestra de la personalidad de Popper: √©l era el que mandaba en sus territorios, √©l impon√≠a los reglamentos y las leyes y era due√Īo de castigar a los que las violaran.

La respuesta no se hizo esperar. Sus enemigos no eran pocos: los buscadores de oro chilenos, que ve√≠an en √©l a un competidor, el gobernador de Tierra del Fuego, que sent√≠a debilitada su autoridad en toda una porci√≥n de territorio donde reinaba Popper, los delegados del gobierno chileno en Punta Arenas que llegaron incluso a firmar un petitorio en contra de “el v√°ndalo de la barbarie moderna”. Los enfrentamientos que siguieron terminaron con la reducci√≥n a cenizas de casi todos los establecimientos de Popper.

El fin de la empresa

La Compa√Ī√≠a An√≥nima Lavaderos de Oro del Sud sucumbi√≥. En 1889 se disolvi√≥ con p√©rdida total de su capital y sin beneficio alguno para sus socios. En La Prensa del 13 de diciembre de 1889 se lee “El descubrimiento de yacimientos de oro dio origen a la formaci√≥n de varias empresas para su explotaci√≥n, siendo la m√°s importante la que dirige el ingeniero Sr. Julio Popper. Los trabajos del Sr. Popper han sido interrumpidos por incursiones de bandas de aventureros reclutados en Punta Arenas para destruir los yacimientos plantados”.

Curiosamente, y como una muestra m√°s de que Popper no se rend√≠a tan f√°cilmente, ese mismo a√Īo registr√≥ en la oficina de Patentes de Invenci√≥n un aparato que llamaba “Cosechadora de Oro”, para la extracci√≥n del metal contenido en las arenas aur√≠feras. Hab√≠a cinco de esas m√°quinas instaladas en El P√°ramo. Hoy se puede ver todav√≠a esta cosechadora en el Museo del Fin del Mundo, en Ushuaia, donde se conservan adem√°s otros objetos relacionados con la vida y la empresa de Popper en El P√°ramo.

La acu√Īaci√≥n de moneda

Otra de las “rarezas” de nuestro personaje, y una de las actividades que lo han hecho m√°s famoso, es la acu√Īaci√≥n de moneda.

S√≠, en El P√°ramo, como si fuera otro pa√≠s, se acu√Ī√≥ moneda de oro puro, en cinco emisiones diferentes. Evidentemente esto no ten√≠a en la √©poca la misma trascendencia que hoy en d√≠a, en que no s√≥lo parece una actividad ins√≥lita sino casi subversiva.

Seg√ļn algunos especialistas no se sabe si pueden ser consideradas monedas o medallas, pero poco importa esta distinci√≥n t√©cnica, porque lo que es seguro es que corr√≠an como dinero en las tierras de El P√°ramo y en toda Tierra del Fuego. La cantidad acu√Īada (se utilizaron 15.000 gramos de oro) no permite pensar que fueran usadas simplemente como souvenir.

Las monedas eran de cinco y un gramo de oro puro. La de cinco gramos ten√≠a en el anverso dos estrellas de cinco picos y en el medio la leyenda “Tierra del Fuego”, la fecha “1889” y el nombre “Popper”. En el reverso se le√≠a “Lavaderos de Oro del Sud” y en el centro “5 gramos”. El canto era acanalado. La de un gramo dec√≠a “El P√°ramo”. Estas dos fueron acu√Īadas en las tierras de Popper. Seg√ļn dicen Popper adapt√≥ e improvis√≥ maquinarias, labr√≥ a punzones, y as√≠ con una voluntad de hierro, acu√Ī√≥ las primeras monedas con el oro puro de los confines del mundo.

Al igual que sus máquinas, también las monedas pueden verse en el Museo de Ushuaia.

La pregunta que nos queda es por qu√© Popper hizo esto. √Čl habl√≥ de la falta de comunicaciones regulares entre Tierra del Fuego y la Capital de la Rep√ļblica, lo que hac√≠a imposible conseguir dinero y tambi√©n de los inconvenientes que tra√≠a el manejo de polvo y pepitas de oro en las transacciones. Seguramente estas razones eran reales. Pero ¬Ņno fue √©ste un gusto m√°s que se dio Popper? Fue un descubridor, bautiz√≥ con nombres que perduran r√≠os y monta√Īas de Tierra del Fuego, fue un pionero, fund√≥ un establecimiento, estableci√≥ √©l mismo sus propias reglas y ten√≠a casi un ej√©rcito para hacerlas cumplir y adem√°s, tuvo su propia moneda, con su nombre y sello.

En definitiva, llev√≥ a cabo su sue√Īo en uno de los confines m√°s desconocidos del planeta, muy lejos de su Rumania natal…

Investigación y Textos: Marita Alasio РAlejandra Torrealba

(Foto gentileza del Museo del Fin del Mundo – Archivo Tem√°tico)

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